¿Qué enfermedades provocan los alimentos procesados?

Lista de alimentos procesados

Los alimentos procesados se han convertido en una parte integral de nuestra dieta en Occidente. Para ser justos, gran parte de los alimentos que comemos han sido procesados en cierta medida, aunque sólo sea para matar los insectos y hacerlos seguros para su consumo. No todos los alimentos procesados son iguales y no todos los alimentos procesados son malos: la carne de vacuno picada, los dátiles deshuesados y los frutos secos molidos no son precisamente alimentos poco saludables, pero sí procesados.

Pero algunos alimentos procesados, llamados ultraprocesados, tienen ingredientes adicionales, como los artificiales, para que el alimento sepa mejor y se conserve más tiempo. Se dice que estos alimentos procesados son uno de los principales responsables de la obesidad y las enfermedades en todo el mundo. Un estudio reciente -Los alimentos procesados impulsan la permeabilidad de la barrera intestinal y las enfermedades microvasculares- realizado por un equipo de investigadores dirigido por la Universidad de Monash (Australia) ha demostrado que una dieta rica en alimentos procesados puede aumentar el riesgo de enfermedad renal.

Para ayudar a clarificar el procesamiento de los alimentos, un panel internacional de científicos e investigadores del sector alimentario ayudó a desarrollar el sistema NOVA, que ha sido reconocido por la Organización Mundial de la Salud y otros organismos reguladores. NOVA clasifica los alimentos procesados como pertenecientes a uno de los cuatro grupos:

Alimentos no procesados

Generalmente se piensa que los alimentos procesados son inferiores a los no procesados. Pueden hacer pensar en alimentos envasados que contienen muchos ingredientes, quizás incluso colorantes, aromatizantes u otros aditivos químicos artificiales. A menudo denominados alimentos precocinados o de conveniencia, se sugiere que los alimentos procesados contribuyen a la epidemia de obesidad y a la creciente prevalencia de enfermedades crónicas como las cardiopatías y la diabetes. Sin embargo, la definición de alimento procesado varía mucho según la fuente:

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Según estas normas, prácticamente todos los alimentos que se venden en el supermercado se clasificarían como “procesados” en algún grado. Dado que los alimentos empiezan a deteriorarse y a perder nutrientes en cuanto se cosechan, incluso las manzanas del pasillo de productos agrícolas se someten a cuatro o más pasos de procesamiento antes de ser vendidas al consumidor. Por eso, en la práctica, es útil diferenciar entre los distintos grados de procesamiento de los alimentos.

Alimentos no procesados o mínimamente procesadosLos alimentos procesados incluyen las partes comestibles naturales de plantas y animales. Los alimentos mínimamente procesados han sido ligeramente alterados con el objetivo principal de su conservación, pero sin cambiar sustancialmente el contenido nutricional del alimento. Algunos ejemplos son la limpieza y la eliminación de partes no comestibles o no deseadas, la trituración, la refrigeración, la pasteurización, la fermentación, la congelación y el envasado al vacío. Esto permite que los alimentos se almacenen durante más tiempo y sigan siendo seguros para su consumo. Muchas frutas frescas, verduras, cereales integrales, frutos secos, carnes y leche entran en esta categoría.

¿Por qué son malos los alimentos procesados?

Los investigadores afirman que es necesario seguir trabajando para comprender mejor estos efectos, y que aún no se ha establecido una relación directa (causal), pero piden que se adopten políticas que fomenten el consumo de alimentos frescos o mínimamente procesados en lugar de los altamente procesados.

Los alimentos ultraprocesados incluyen productos de pastelería y aperitivos envasados, bebidas gaseosas, cereales azucarados, comidas preparadas con aditivos alimentarios, sopas de verduras deshidratadas y productos cárnicos y de pescado reconstituidos, que a menudo contienen altos niveles de azúcar, grasa y/o sal añadidos, pero carecen de vitaminas y fibra. Se cree que representan alrededor del 25-60% de la ingesta energética diaria en muchos países.

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En el primer estudio, investigadores de Francia y Brasil evaluaron la posible relación entre los alimentos ultraprocesados y el riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares y cerebrovasculares (afecciones que afectan al suministro de sangre al corazón y al cerebro).

Sus conclusiones se basan en 105.159 adultos franceses (21% hombres; 79% mujeres) con una edad media de 43 años que completaron una media de seis cuestionarios dietéticos de 24 horas para medir la ingesta habitual de 3.300 alimentos diferentes, como parte del estudio NutriNet-Santé.

Efectos de los alimentos procesados en nuestra salud

Ahora más que nunca, debemos prestar atención a nuestra salud: está directamente relacionada con nuestro estilo de vida y con lo que ponemos en nuestros platos. Los alimentos que ingerimos no sólo ayudan a reponer nuestras reservas, sino que también nos mantienen en forma. Por ello, los médicos insisten en que es necesario que seamos conscientes de lo que comemos y de cómo lo hacemos.

Aunque la opinión generalizada es que los alimentos procesados son malos para la salud y deben evitarse en la medida de lo posible, algunas personas siguen consumiendo muchos alimentos ultraprocesados como pizzas, hamburguesas, aperitivos azucarados, pasteles, etc. Pero según un estudio publicado en el American Journal of Clinical Nutrition, se ha descubierto que estos alimentos ultraprocesados con conservantes y azúcares añadidos, pueden provocar un mayor riesgo de enfermedades cardíacas e incluso una muerte prematura.